Douglas kivándorolt orosz zsidók gyerekeként született 1916-ban az Egyesült Államokban, a New York állambeli Amsterdamban. Több mint 80 filmben szerepelt több évtizeden átívelő színészpályáján. A Lawrence Egyetemen és a Drámai Művészetek Akadémiáján tanult. Színészi pályája a 30-as években kezdődött, akkor vette fel a jól hangzó Kirk Douglas nevet.

A II. világháborúban a haditengerészetnél szolgált, de megsebesült és leszerelt. Folytatta a színészi pályát, amelynek hamar az élvonalába került. Filmes szerepeiben volt drámai hős, megszemélyesített romantikus és modern alakokat, de szerepelt westernekben is. Számos Oscar-jelölést kapott, végül félévszázados filmes karrierjét a tiszteletbeli Oscar-díjjal jutalmazták.