Keleti Éva Budapesten született 1931-ben. Az ELTE Természettudományi Karának fizika–kémia szakán tanult, majd, hogy értsen valamit a fotózásból, a Magyar Fotó Vállalatnál próbált ismereteket szerezni. Megérezve a fotólabor illatát, beleszeretett a műfajba, és otthagyta az egyetemet. A riportertanfolyamot Vadas Ernő és Langer Klára tanítványaként végezte el. Dolgozott többek között a Magyar Fotónál, majd jogutódjánál, a Magyar Távirati Irodánál (MTI), az Új Tükörnél, a HT Pressnél, a Gamma Képügynökségnél, az Europress fotószerkesztőségnél, ahonnan huszonkét év után, 2014-ben távozott. 1976-ban sajtófotót tanított Indiában a Press Institute felkérésére, de a Magyar és a Nemzetközi Újságíró Iskolában is oktatott.

Havas Ferenc és Lakatos Gabriella tánca (1960 augusztus)
MTI/Keleti Éva
Dózsa Imre szólótáncos, az Operaház magántáncosa Stravinsky: Tűzmadár című balettjének próbáján (1973)
MTI/Keleti Éva
Orosz Adél és Róna Viktor Nyikolaj Rimszkij-Korszakov Seherezádé című balettjének próbáján (2019)
MTI/Keleti Éva

A színházi fényképezésben iskolát teremtett, fotóinak legtöbbje színpadi eseményekről szól, némelyik a magyar fotótörténet emblematikus darabja lett. Tímár Józsefről készült képe, ahogy a nagybeteg művész megemeli bőröndjét, hogy színpadra lépjen Az ügynök halálában, balettos képei, a Latinovits–Ruttkai párosról készült sorozata a fotótörténet klasszikusai lettek. Közel tudott kerülni a színészekhez, akik − a hiúságot is félretéve − elfogadták szempontjait, beállításait, és nemcsak elfogadták, de be is fogadták. Képei személyessége, közelisége ennek köszönhető, valamint a színház és a színészek iránti szeretetnek, amely egész pályafutására jellemző. Az elkapott jelenetek, arcok mögött persze sok ezer óra, sok százezer kattintás húzódik meg. Így örökített meg felejthetetlen pillanatokat a színpadon és a magánéletben is.

Bárdy György és Ruttkai Éva Dunai Ferenc A nadrág című vígjátékának próbáján a Vígszínház Ódry Színpadán
MTI/Keleti Éva

Fiatalon elhatározta, hogy hatvanéves korában leteszi a fényképezőgépet. Úgy gondolta, hogy a fotográfiáról sok mindent sokféleképpen lehet elmondani.

„Ha mások munkáival foglalkozom, ha kiállítást szervezek, ha könyvet szerkesztek, ez majdnem ugyanaz, mintha fotografálnék, csak más kifejezési eszközökkel ”− mondta, és így is tett. 2019-ben azonban ismét fotózni kezdett, újra felkereste régi kedves modelljeinek egy részét, de sokan, több tucatnyian, főként fiatal művészek először álltak kamerája elé.

Gobbi Hilda színművész dunabogdányi nyaralójában (1973)
MTI/Keleti Éva
Örkény István Kossuth-díjas író otthonában (1971)
MTI/Keleti Éva

Képein túl nemzetközi kapcsolataival is sokat segít a honi fotózásnak. 1990-ben a Magyar Fotóriporterek Társaságának alapító tagja, 1997-től elnöke volt. Több alkalommal tagja volt a World Press Photo és az Interpress Photo zsűrijének. 2015-től a Magyar Újságírók Országos Szövetségének tiszteletbeli elnöke.

Művészetét 1975-ben Balázs Béla-díjjal, 1987-ben érdemes művész címmel, 1997-ben Arany Tulipán-díjjal (World Press Photo), 1999-ben életműdíjjal, 2000-ben Magyar Művészetért Díjjal, 2002-ben a Magyar Köztársasági Érdemrend lovagkeresztjével, 2005-ben Táncsics Mihály-díjjal, 2007-ben Aranytollal, 2008-ban Prima Primissima Díjjal, 2013-ban kiváló művész címmel, 2014-ben a Vígszínház egykori direktora emlékére alapított Harsányi Zsolt-emlékdíjjal ismerték el. 2017-ben Kossuth-díjjal tüntették ki, és ebben az évben megkapta a Radnóti Miklós antirasszista díjat is. 2019-ben Budapestért Díjjal ismerték el.

Az első úszólecke a Császár fürdőben (1958)
MTI/Keleti Éva
Jancsó Adrienne Jászai Mari-díjas színművész Földédesanyám című műsorának próbája a Fáklya Klubban (1975)
MTI/Keleti Éva
Ruttkai Éva és Latinovits Zoltán az otthonukban (1971)
MTI/Keleti Éva
Vámosi János és Záray Márta táncdalénekesek az otthonukban (1962)
MTI/Keleti Éva
Latinovits Zoltán színművész otthonában kutyájával játszik a szőnyegen (1975)
MTI/Keleti Éva
Timár József színművész a Nemzeti Színházban (1959)
MTI/Keleti Éva
Extázis (1975)
MTI/Keleti Éva

Lányok a a Várban (Törőcsik Mari, Szabó Ildikó, Margitai Ági, 1958)
MTI/Keleti Éva

Nyitókép: Keleti Éva Kossuth-díjas fotóművész Élet/kép című retrospektív kiállításának sajtóbejárásán a Műcsarnokban 2019. december 10-én. Fotó: MTI/Bruzák Noémi