Perlman Tel-Avivban született Lengyelországból kivándorolt zsidó szülők gyermekeként. Négyévesen gyermekbénulás támadta meg, aminek következtében lába megbénult, így ülve zenél. Tizennyolc évesen debütált a Carnegie Hall közönsége előtt Wieniawski első hegedűversenyével, egy évvel később a tekintélyes Leventrett verseny megnyerése lehetővé tette, hogy a legnagyobb amerikai zenekarokkal koncertezhessen.

A világ vezető szimfonikusaival adott hangversenyeket, a washingtoni Fehér Házban több elnöknek is vendége volt.

A klasszikus zene mellett a dzsessz és a klezmer világába is kirándul, 1994-ben Oscar Peterson dzsessz-zongoristával készített közös albumot, és ő játszotta Steven Spielberg 1993-as Schindler listája című filmjében a kísérőzene hegedűszólóját, és ugyancsak az ő játéka hallható az Egy gésa emlékiratai című film zenéjében is.

Fontosnak tartja a fiatalok támogatását és tanítását, zenei munkássága mellett rendszeresen szót emel a fogyatékkal élőkért, a diszkrimináció elleni harc jegyében jótékonysági koncerteket ad.

Perlman lemezfelvételeit 15 Grammy-díjjal jutalmazták és 2008-ban Grammy-életműdíjat is átvehetett, négyszeres Emmy-díjas. Megkapta a legmagasabb amerikai polgári kitüntetést, az elnöki Szabadság érdemrendet és a legmagasabb művészeti kitüntetésnek számító National Medal of Arts elismerést, a Kennedy Center díját, zenészi, tanári, valamint a fogyatékkal élők érdekében végzett érdekképviseleti munkájáért, az Izrael és a zsidó ügyek irányában mutatott elkötelezettsége elismeréseként a zsidó Nobel-díjnak is nevezett izraeli Genezis-díjat, s többek között a brit Királyi Zeneakadémia tiszteletbeli tagja.

Életéről és pályafutásáról 2017-ben dokumentumfilmet mutattak be.

Kiemelt kép: Jichak Perlman 1984-ben. Fotó: Kenneth C. Zirkel