A fekete bőrű színész a Tennessee állambeli Memphisben egy borbély és egy tanárnő ötödik gyermekeként született 1937-ben. Mivel nehéz anyagi körülmények között éltek, a kisfiút még csecsemőkorában atyai nagyanyjára bízták, aki Charlestonban élt. Kilencévesen debütált a színpadon egy iskolai előadáson, három évvel később már a rádióban szerepelt. Jóllehet elnyert egy egyetemi drámaösztöndíjat, inkább a légierőhöz csatlakozott, mert

a filmek iránti rajongását túlszárnyalta a repülés utáni vágya.

Hamarosan azonban leszerelt, mivel pilótakiképzés helyett radartechnikusi feladatokat kapott.

Hollywoodba költözött, drámaiskolába járt, dolgozott, meghallgatásokra járt. A hatvanas évek elején New Yorkba tette át székhelyét, ahol váratlanul rámosolygott a szerencse, a Hello, Dolly! afroamerikai Broadway-változatában osztottak rá szerepet.

1971-ben kezdte foglalkoztatni a televízió, neve országosan ismertté vált, de a mozi világába nem sikerült betörnie.

1980-ban a Robert Redford főszereplésével készült Bilincs című drámában kapott szerepet, négy évvel később Paul Newman hívta a Harry és fia című filmjéhez, közben azonban ismét tévés szappanoperákba kényszerült. Élete 1987-ben változott meg, amikor A hamis riport című krimiben először jelölték Oscar-díjra, a legjobb férfi mellékszereplő kategóriában.

A szélesebb ismertséget a két évvel későbbi Miss Daisy sofőrje című film hozta meg számára, amelyért a legjobb férfi főszereplők között nominálták a díjra, s bár az Oscart nem, a Golden Globe-díjat, valamint a Berlinale legjobb férfi főszereplőjének járó elismerést átvehette.

A Miss Daisy sofőrje című filmben. Fotó: Zanuck Company/Allied Filmmake/Collection ChristopheL via AFP
Szerepválasztásaival nem tudott hibázni,

hatalmas siker lett Az 54. hadtest című dráma is, amely az amerikai polgárháború idején Massachusetts államban megalakult, afroamerikaiakból álló önkéntes alakulatról szól.

A kilencvenes években egymás után keresték meg nagy költségvetésű filmek szerepeivel. 1991-ben Kevin Costnerrel játszott a Robin Hood, a tolvajok fejedelme című kalandfilmben. 1994-ben forgatta egyik legsikeresebb filmjét, A remény rabjait, alakításáért a harmadik Oscar-jelölés lett a jutalma. Egy évvel később került a mozikba a Hetedik című thriller, amelyben Brad Pitt volt a partnere, ezt a Deep Impact című katasztrófafilm követte. Különleges, mély hangja és tiszteletet parancsoló külseje miatt őt kérték fel Jim Carrey partnereként a Minden6ó című komédiában Isten szerepére.

Millió dolláros bébi – Morgan Freeman és Clint Eastwood. Fotó: Lakeshore Entertainment/Malpas/Collection ChristopheL via AFP

A filmvilág legrangosabb kitüntetését végül 2004-ben nyerte el a Clint Eastwood által rendezett, Millió dolláros bébi című filmben nyújtott alakításáért, amelyben egy egykori bokszolót formált meg mély átéléssel. 2005-ben Christopher Nolan rendező őt szemelte ki Lucius Fox szerepére Batman: Kezdődik! című filmjéhez, a karaktert a trilógia két folytatásában is (2008, 2012) életre keltette. Közben Rob Reiner Bakancslista című filmjében Jack Nicholson oldalán láthatta a közönség, majd a Red című akció-thrillerben Bruce Willis mellett tűnt fel a vásznon. 2009-ben a Clint Eastwood által rendezett Invictus A legyőzhetetlen című drámában Dél-Afrika első fekete elnökét, Nelson Mandelát formálta meg, alakításáért eddigi utolsó, ötödik Oscar-jelölésének örülhetett.

Az elmúlt évtizedben játszott akciófilmben (Támadás a Fehér Ház ellen), sci-fiben (Feledés), Robert De Niro, Kevin Kline és Michael Douglas oldalán fergeteges vígjátékban (Last Vegas), Alan Arkin és Michael Caine oldalán akciókomédiában (Vén rókák) szórakoztatott, majd a Ben Hur új változatában, a Szemfényvesztők második részében tűnt fel, s ő is csatlakozott a Sokkal több mint testőr második részéhez. 2021-ben A Kominsky-módszer című televíziós sorozatban nyújtott alakításáért Emmy-díjra jelölték.

A Hollywood egyik legjobb karakterszínészének tartott Freeman alakításaival kapcsolatban a kritika elsősorban azt emeli ki, hogy játszhatott börtöntölteléket, elnököt, istent, szerepeit mindvégig fenséges nyugalommal testesítette meg.

Hangja számos dokumentumfilm narrátoraként hallható: a 2005-ben Oscar-díjat nyert Pingvinek vándorlása sikeréhez különleges orgánuma is hozzájárult, majd egy évtizeddel később A Lego-kaland című animációs filmnek kölcsönözte hangját. A színész 1997-ben társalapítóként filmgyártó céget hozott létre. 2016-ban 171 országban, 45 nyelven vetítették a National Geographic tévécsatorna Isten nyomában Morgan Freemannel című sorozatát, amelynek műsorvezetője és producere is volt egy személyben.

Fotó: Warner Bros./Arnold Kopelson Pr/Collection ChristopheL via AFP
Freeman számos jótékonysági akciót indított el, s milliókat adományoz környezetvédelmi és oktatási programokra.

2009-ben átvehette a Kennedy Center, 2010-ben az Amerikai Filmintézet (AFI), 2017-ben az amerikai színészcéh (SAG) életműdíját, 2012-ben a Golden Globe-gálán a Cecil B. DeMille-életműdíjjal tüntették ki. 2016-ban Barack Obama elnök a legmagasabb amerikai művészeti kitüntetéssel, a National Medal of Arts (Nemzeti Művészeti Érdemérem) díjjal ismerte el művészi munkáját. 2003 óta csillaga díszíti a hollywoodi Hírességek Sétányát.

Nyitókép: Se7en (1995). Fotó: 7e Art/Cecchi Gori Pictures/Photo12 via AFP